Fighting for their lives on the frontline in Yemen

Il Manifesto Global – 07 june 2021

REPORTAGE. In Yemen, civilians continue to die despite the ceasefire. And 16 million people are left without humanitarian assistance. We report from the villages most exposed to the conflict and from the Doctors Without Borders hospital in al-Mokha, a gem in a destroyed country

di Federica Iezzi

Taiz, Yemen – ‘I pray to Allah that you may return soon’. When your wonderful team says this to you while looking up at the sky and putting their hands on their hearts, it means you have managed to touch the soul of the project.

We are in the city of Al-Mokha, in the hospital of Doctors Without Borders. When you set foot in this hospital, you realize that you have found a jewel in a country entirely destroyed by war. Devastated streets, houses demolished by the fury of the bombs, dwellings half rebuilt, men walking in the main streets with Kalashnikovs hanging on their shoulders, not even a trace of women to be seen.

The hospital is operating for the benefit of the direct and indirect victims of the fierce armed conflict that has been tearing through the country for more than six years. It is the only hospital on Yemen’s west coast that provides emergency surgical care to the civilian population, victims of war-related violence. Patients come mainly from the areas close to the front lines of the Taiz governorate (Mawza, Dhubab, al-Wazi’iyah) and from the southern one of al-Hudaydah (Khawkah, Hays, at-Tuhayta, ad-Durayhimi, Bait al-Faqih), areas controlled by the Saudi-led coalition, where access to care is very unequal.

Indiscriminate fighting and active hostilities in densely populated areas continue to be a major cause of death for Yemeni civilians. Rural districts have been hit hard, with over 60% of the civilian casualties, most of which are in the al-Hudaydah governorate, at-Tuhayta and Hays districts and Taiz governorate. In these areas, access to humanitarian assistance is severely limited.

Despite the UN-brokered ceasefire in al-Hudaydah, the number of incidents with civilian victims in the governorate has increased. When front lines are dynamic and shifting, the impact of war on civilians is often significantly greater than when front lines are static.

The conflict in Taiz governorate is paradigmatic. Regional rivalries between the Gulf states and Iran and untrammeled local competition for power and influence have grown and played off each other, spreading like wildfire across Yemen. To some extent, the local clashes are a direct result of broader regional dynamics. Pursuing a more proactive foreign policy in recent years, the UAE has vowed to combat political Islam—represented in Yemen by the multifaceted al-Islah party—in all its forms, throughout the region and beyond.

After the town of al-Mafraq, more than 40 km from al-Mokha, along a road marked with blue dots on Google Maps, there is suddenly a gap in the main road, marking the proximity to the front line. We are less than a mile away from the fighting.

On that stretch of road is where snipers are positioned. We continue on a dirt road detour that lengthens the route. The gap is marked by a mound of dirt on which a plastic pipe is planted. All the local drivers know that this sign means detour. From that point on, only the mountains stand between the battlefields, the roads and the houses. We pass through 12 checkpoints, going through the same queue for checks, and after two hours we arrive in the district of al-Wazi’iyah, in the governorate of Taiz.

The landscape is different here compared to Yemen’s arid, windy and sultry west coast. At the foot of the mountains, with the water of the Wadi Rasyan, the color green is everywhere, with acacias and palms. We pass through small villages. We meet a pharmacist who, after years of study and sacrifice, now drives a truck delivering tea to the city of Aden: “There are no other job opportunities,” he tells us.

Some health facilities have been supported by Save the Children, the Yemen Humanitarian Fund and Unicef for years. No more support has come in since August. In the villages of al-Khoba and al-Khuraif, the stories are the same. Salaries for staff have not arrived, medicines and laboratory reagents are running out. We ask what’s going to happen to them. We are told that in all likelihood, they will receive government support eventually, but in the meantime the flow of patients is decreasing towards zero. Civilian movements are minimized due to the proximity to the front line, military checkpoints and completely destroyed roads. The result is that treatments are delayed in a highly concerning manner, with rampant chronicity of otherwise curable diseases.

Healthcare personnel are offering some services for a fee, such as ultrasounds during pregnancy, laboratory tests and microscopic examinations. Some health districts have private pharmacies, whose candy-colored drugs are unmistakably “made in China.” The escalation of the conflict, the deterioration of the economic situation, food insecurity and poor nutritional conditions are signs of an imminent collapse.

About 20 million people in Yemen, out of a total population of 24 million, are in need of some form of humanitarian assistance and protection. Since 2015, the conflict has forced 4 million people to flee their homes, making the country the fourth-largest crisis in the world in terms of internally displaced persons.

The total number of reported victims is estimated at over 230,000, mainly in the cities of Taiz, Aden, Sana’a and Sa’adah. UN agencies and major non-governmental organizations have repeatedly expressed concern about human rights violations, urging a halt to indiscriminate bombing.

According to the latest statement released by the United Nations Office for the Coordination of Humanitarian Affairs, more than 16 million Yemenis, two-thirds of the population, are in need of humanitarian assistance. Among them, more than 12 million are in dire need. Meanwhile, preventable diseases have become pervasive, and morbidity and mortality are increasing exponentially. There are 15 million civilians without access to basic health care, 400,000 children in need of psychosocial support and 75,000 who have contracted diseases that can be eradicated with regular rounds of vaccination.

The conflict has devastated the health services. According to the World Health Organization, more than half of the 5,000 health facilities in Yemen are not functioning or are partially functioning, in 22 governorates. Thousands of health professionals are underutilized due to the destruction of health facilities, lack of medicines and inaccessibility on the part of the population. According to the Health Resources and Services Availability Monitoring System (HeRAMS) dataset for 2020, among Yemen’s 333 districts, 18% have no doctors at all. But one tiny spark of life continues to fight the last desperate battle, in the Doctors Without Borders hospital.

In Al-Mokha, there are always noises: car horns, sirens, gunshots, anti-aircraft artillery tests, fireworks. At first it all seems like one big din, with everything blurring together, but then you start to recognize exactly what everything is. Sounds of grenades. Then sirens. And you already know you have to run to put on your abaya and jump into the car that will take you to the hospital. The air always smells of smoke, gunpowder and sand.


YEMEN, in lotta per la vita sulla linea del fronte

Il Manifesto – 03 giugno 2021

REPORTAGE – Nello Yemen malgrado il cessate il fuoco i civili continuano a morire. E 16 milioni di persone restano senza assistenza umanitaria. Reportage dai villaggi più esposti al confitto e dall’ospedale di Medici senza frontiere a al-Mokha, un gioiello in un Paese distrutto

di Federica Iezzi

Taiz, Yemen‘Prego Allah perché tu possa tornare presto’. Quando il tuo team meraviglioso ti dice questo guardando il cielo e portandosi le mani al cuore, significa che hai toccato l’anima del progetto.

Siamo nella città di al-Mokha, nell’ospedale di Medici Senza Frontiere. Mettendo piede nell’ospedale, ci si rende conto di avere tra le mani un gioiello in un Paese interamente distrutto dalla guerra. Strade devastate, case abbattute dalla furia delle bombe, case ricostruite a metà, uomini a piedi nelle vie principali con kalashnikov in spalla, delle donne nemmeno l’ombra.

L’ATTIVITÀ DELL’OSPEDALE è rivolta alle vittime dirette e indirette del feroce conflitto armato che logora il Paese da più di sei anni. È’ l’unico ospedale sulla costa occidentale yemenita che fornisce cure chirurgiche di emergenza alla popolazione civile, vittima della violenza legata alla guerra. I pazienti provengono principalmente dalle aree limitrofe alle linee del fronte del governatorato di Taiz (Mawza, Dhubab, al-Wazi’iyah) e da quello meridionale di al-Hudaydah (Khawkah, Hays, at-Tuhayta, ad-Durayhimi, Bait al-Faqih), aree controllate dalla coalizione guidata dall’Arabia saudita, dove l’accesso alle cure è sostanzialmente ineguale.

I combattimenti indiscriminati e le ostilità attive presso zone densamente popolate continuano ad essere una delle principali cause di morte per la popolazione civile yemenita. I distretti rurali sono duramente colpiti, con oltre il 60% delle vittime civili, la maggior parte delle quali si trova nel governatorato di al-Hudaydah, nei distretti di at-Tuhayta e Hays, e nel governatorato di Taiz. Proprio in queste aree, l’accesso all’assistenza umanitaria è gravemente limitato.

Nonostante il cessate il fuoco mediato dalle Nazioni unite a al-Hudaydah, il numero di incidenti civili nel governatorato è aumentato. Quando le linee del fronte sono dinamiche e mutevoli, l’impatto della guerra sui civili è spesso significativamente maggiore rispetto a quando le linee del fronte sono statiche.

IL CONFLITTO nel governatorato di Taiz è emblematico. Le rivalità regionali tra gli Stati del Golfo e l’Iran e l’ipercompetizione locale per il potere e l’influenza si sono sviluppate e intersecate, espandendosi a macchia d’olio in tutto lo Yemen. In una certa misura, gli scontri locali sono il risultato diretto di dinamiche regionali più ampie. Affermando una politica estera più proattiva negli ultimi anni, gli Emirati arabi uniti hanno promesso di combattere l’Islam politico – incarnato nello Yemen dal poliedrico partito al-Islah – in tutte le sue forme, in tutta la regione e oltre.

DOPO LA CITTADINA di al-Mafraq, a più di 40 km da al-Mokha, lungo la via segnata con i puntini blu su google maps, improvvisamente c’è un’interruzione della strada principale, che segna la vicinanza alla linea del fronte. Siamo a circa un chilometro dai combattimenti.
Proprio in quel tratto di strada sono posizionati i tiratori scelti. Si continua su una strada sterrata che allunga il percorso. L’interruzione è segnalata da una montagnetta di terra su cui è piantato un tubo in plastica. Tutti gli autisti sanno che quel segno corrisponde a una deviazione. Da quel momento solo le montagne dividono il terreno di combattimento, le strade e le case. Passiamo attraverso 12 posti di blocco con la medesima coda di controlli e dopo due ore arriviamo nel distretto di al-Wazi’iyah, nel governatorato di Taiz.

IL PAESAGGIO CAMBIA, rispetto alla west coast yemenita arida, ventosa e afosa. Ai piedi delle montagne, con l’acqua del Wadi Rasyan, regna il verde con acacie e palme. Attraversiamo piccoli villaggi. Incontriamo un farmacista che, dopo anni di studio e sacrifici, guida un camion che trasporta thè fino alla città di Aden: «Non ci sono altre opportunità di lavoro», ci dice.

Alcune Health Facilities sono state supportate da Save the Children, Yemen Humanitarian Fund e Unicef per anni. Da agosto non arriva più nulla. Nel villaggio di al-Khoba come in quello di al-Khuraif le storie si ripetono. Non arrivano gli stipendi per il personale, le medicine e i reagenti di laboratorio stanno finendo. Chiediamo che fine faranno. Ci dicono che con molta probabilità avranno un sostegno governativo, ma nel frattempo il flusso di pazienti diminuisce fino a scomparire. I movimenti dei civili sono ridotti al minimo per la vicinanza con la linea del fronte, per i posti di blocco militare e per le strade totalmente distrutte. Il risultato è che le cure sono dilazionate in modo preoccupante, con la cronicità dilagante di patologie altrimenti sanabili.

IL PERSONALE SANITARIO offre alcuni servizi a pagamento, come ecografie in gravidanza, esami di laboratorio, esami al microscopio. Alcuni distretti sanitari hanno all’interno farmacie private, i cui farmaci colorati come caramelle sono inconfondibilmente “made in China”. L’escalation del conflitto, il deterioramento della situazione economica, l’insicurezza alimentare e le condizioni nutrizionali indicano un imminente collasso.

Circa 20 milioni di persone nello Yemen, su una popolazione totale di 24 milioni, necessita di una qualche forma di assistenza umanitaria e protezione. Dal 2015, il conflitto ha costretto 4 milioni di persone ad abbandonare le proprie abitazioni, rendendo il Paese la quarta più grande crisi, se si parla di sfollati interni, al mondo.

IL NUMERO TOTALE DI VITTIME riportate è stimato a oltre 230 mila, principalmente nelle città di Taiz, Aden, Sana’a e Sa’adah. Le agenzie delle Nazioni Unite e le maggiori organizzazioni non governative hanno ripetutamente espresso preoccupazione per le violazioni dei diritti umani, esortando a fermare i bombardamenti indiscriminati.

Secondo l’ultima dichiarazione, rilasciata dall’Ufficio delle Nazioni Unite per il Coordinamento degli Affari Umanitari, più di 16 milioni di yemeniti, due terzi della popolazione, hanno bisogno di assistenza umanitaria. Tra questi più di 12 milioni sono in grave bisogno. Nel frattempo, le malattie prevenibili sono diventate pervasive e la morbilità e la mortalità stanno esponenzialmente aumentando. Sono 15 milioni i civili senza accesso all’assistenza sanitaria di base, 400 mila i bambini che necessitano di sostegno psicosociale e 75 mila quelli che contraggono malattie abbattibili con i regolari cicli di vaccinazione.

IL CONFLITTO HA DEVASTATO i servizi sanitari. Secondo l’Organizzazione mondiale della sanità, più della metà delle 5 mila strutture sanitarie dello Yemen non sono funzionanti o lo sono parzialmente, in 22 governatorati. Migliaia di professionisti sanitari sono sottoutilizzati a causa della distruzione delle strutture sanitarie, della mancanza di farmaci e dell’inaccessibilità della popolazione. Secondo il dataset 2020 dell’Health Resources and Services Availability Monitoring System (HeRAMS), dei 333 distretti dello Yemen, il 18% non ha affatto medici. Ma una particella di vita continua a combattere l’ultima disperata battaglia, nell’ospedale di Medici Senza Frontiere.

A AL-MOKHA ci sono sempre rumori: clacson, sirene, armi da fuoco, prove di artiglieria antiaerea, fuochi d’artificio. All’inizio sembra tutto un grande frastuono, tutto si confonde, ma poi inizi a riconoscere esattamente di cosa si tratta. Rumori di granate. Poi sirene. E già sai che devi correre a mettere la tua abaya per saltare nella macchina che ti porta in ospedale. Nell’aria c’è sempre odore di fumo, di polvere da sparo e di sabbia.